El virus de virus

A lo largo de la historia de la microbiología e, incluso, de la biología molecular, los virus han sido dianas claves en el estudio de patologías que han asolado a la población. Algunas de estas enfermedades, como la rabia o el SIDA, han sido estudiadas ampliamente por afectar a los humanos, pero estos sistemas también han conseguido arrasar con cultivos y ganado, aunque también están siendo fieles aliados en la lucha contra patologías como el cáncer (Mercenarios víricos). A pesar de todo esto, hoy vamos a rizar el rizo; hablemos del virus de virus.

    Acanthamoeba polyphaga mimivirus (APMV), un Mimivirus, es un virus huésped de amebas y que es visible con un microscopio óptico (presenta un tamaño acorde al de una pequeña bacteria), es uno de los denominados como virus gigantes. Pues es dentro de este gran virus donde encontramos a nuestro invitado de hoy; el virus de Sputnik, un virófago. El virus de Sputnik es un virus ADN de doble cadena, con una diversidad genética que es capaz de abarcar material genético que presenta homología con todo tipo de virus, desde virus de arqueas, hasta de eucariotas. Además, estos virus pueden funcionar a modo de vectores génicos en el intercambio horizontal entre virus de gran tamaño, lo cual sería muy interesante para el estudio de su evolución.

imagen 4

A pesar de su gran importancia desde su descubrimiento, el virus de Sputnik no es el único virófago conocido, ya que entre otros se conoce al virus de Maverick o Mavirus que parece estar relacionado con virus ADN como Sputnik y con transposones eucariotas como el de Maverick/Polinton de ahí su nombre. Este virófago parasita a Cafeteria roenbergensis, otro virus gigante como Mimivirus.

Sin embargo, no es sólo un tema académico, la importancia va más allá de la paradoja de que existan virus de virus. Helen Pearson (doctora en genética por la Universidad de Cambridge y editora de la famosa revista Nature) comenta que el hecho de que los virus gigantes presenten infecciones que son capaces de desestructurar su funcionamiento como es el caso de la producida por Sputnik, abre aún más el debate de si los virus están o no vivos, ya que el hecho de que puedan enfermarse – añade Jean-Michel Claverie del CNRS de Marsella – los hace más vivos.

Desde su descubrimiento en 2003 los virus gigantes han apasionado a los investigadores, pero fue cuando virus asociados a estos cuando comenzó a complicarse, y mejorar, el estudio. Estos virus a primera vista eran estructuras dentro de la cápside viral del virus gigante; sin embargo, cuando estudiaron más afondo las infecciones únicas del virus gigante y co-infectado con su amigo asociado, vieron que estas partículas eran capaces de usar las factorías víricas del Mimivirus y se producían menos cápsides y con estructura alterada, siendo menos virulento. Mientras que Mimivirus intenta replicarse, Sputnik se aprovechaba de esta como si se tratase de un ataque bacteriófago-bacteria; se podría decir que son el Karma viral.

sputnik-inside-mimi-

    Estos descubrimientos pueden tener también repercusiones muy importantes en la biotecnología, ya que parece ser que algunos de estos virus gigantes son parásitos del planckton teniendo papeles clave en los sistemas acuáticos, tanto en la regulación de los ciclos de nutrientes como en el clima, con el control de diferentes agentes microscópicos. Es por esto que la transformación de estos virófagos para el control de estas infecciones puede ser interesante en un futuro no muy lejano.

En los últimos años se han encontrado un gran número de nuevos virus en océanos y otros lugares siendo el 70% de estos totalmente diferentes a lo encontrado con anterioridad. Esto refleja lo muy poco conocidos que son estos sistemas y lo mucho que pueden explicar a preguntas que aún hoy no tienen solución clara.

 

Para más información:

A Virophage at the Origin of Large DNA Transposons

‘Virophage’ suggests viruses are alive

Host genome integration and giant virus-induced reactivation of the virophage mavirus

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