Nueva especie de hombre de la selva

Ese es el significado de orangután, hombre de la selva (en malayo Orang Hutan), hasta ahora eran dos las especies reconocidas de este gran simio, el orangután de Borneo (Pongo pygmaeus) y el orangután de Sumatra (Pongo abelii), reconocidas en el año 2001. Afortunadamente tenemos que añadir un tercer miembro a los grandes simios asiáticos, el orangután de Batang Toru (Pongo tapanuliensis).

Así lo comunicaba al mundo un estudio publicado en Current Biology hace unos días, el hallazgo corresponde a un equipo internacional (liderado por investigadores de la Universidad de Zúrich) del que forman parte investigadores del Instituto de Biología Evolutiva, un centro mixto del CSIC y la Universidad Pompeu Fabra.

Una población aislada de orangutanes en el ecosistema de Batang Toru, al sur del lago Toba, es distinta a otras poblaciones del norte de Sumatra y Borneo. Los investigadores compararon los caracteres craneales, mandibulares y dentarios de un orangután muerto de esta población con los de otros 33 orangutanes, encontrando diferencias importantes.

La necesidad de evidencias más sólidas, para afirmar la existencia de esta tercera especie de orangután, llevó a los científicos a estudiar el genoma del orangután muerto de Batang Toru y compararlo con el genoma de otros 36 orangutanes de Sumatra y Borneo. El resultado de estas comparaciones fue sorprendente, revelando que la división más antigua en la historia evolutiva de los orangutanes existentes ocurrió hace 3,38 millones de años entre la población de Batang Toru y los orangutanes al norte del lago Toba, mientras que ambas especies reconocidas hasta ahora (orangután de Sumatra y de Borneo) se separaron mucho más tarde, hace 674000 años.

La nueva especie habita una superficie de 1.100 km2 del ecosistema de Batang Toru, y se estima que solo quedan 800 ejemplares. Teniendo en cuenta la nueva propuesta de clasificación taxonómica se trataría de la especie de gran simio en mayor peligro de extinción.

La enorme presión antropogénica en la zona de Batang Toru y la actividad furtiva ponen en grave peligro la supervivencia de esta nueva especie de orangután.

“Si no se emprenden medidas urgentes para reducir las amenazas actuales y futuras para conservar lo que queda de bosque posiblemente acabaremos siendo testigos del descubrimiento y de la extinción de una gran especie de simios en la escala de la vida humana.”, señalan los investigadores.

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