El Grupo 18. Unos gases no tan nobles

noble-gasesLa mayoría de gente piensa que los llamados gases nobles son completamente inertes, y que tienen pocas aplicaciones; el helio para los globos y hacer un poco el tonto con tu voz, y el neón para los tubos de descarga que generan esas luces tan llamativas. Pero lo cierto es que estos elementos poseen más química y aplicaciones de lo que la gente piensa.

Aplicaciones

En los tubos de descarga, aparte de Ne, también se usan Kr, Xe y Ar, dependiendo el color producido de las proporciones de cada gas en la mezcla usada. También estos gases son usados en tubos fluorescentes y láseres.

El helio es usado como fluido criogénico para temperaturas menores a los 4.2K. Normalmente es usado de esta manera para instrumentos de resonancia magnética, aunque también se usa para soldadura por arco y sistemas de purga y presurización. También es usado como detector de fugas, sustituto del N2 en aire sintético para buceo profundo, y refrigerante en reactores nucleares de alta temperatura.

El radón ha sido usado en tratamientos contra el cáncer.

Argón y helio comparten algunas aplicaciones, eligiéndose el más barato para su uso, que generalmente suele ser el argón. Entre dichas aplicaciones podemos encontrar las soldaduras ya mencionadas, gas portador en cromatografía, eliminar el aire de soluciones, y como atmósfera inerte para procesos metalúrgicos a altas temperaturas, otros procesos industriales y reacciones químicas.

Química

Estos elementos tienen la característica de que sus configuraciones electrónicas correspondientes son estables, lo cual les confiere una muy baja reactividad, pero no nula como se suele creer, siendo el xenón el que posee la química más amplia dentro de su grupo, y no conociéndose compuestos estables de He, Ne o Ar.

En 1933 Linus Pauling sugirió que los fluoruros KrF6 y XeF6 se debían poder preparar en laboratorio, y en 1962 se prepararon los primeros compuestos de Xe, aunque previamente ya habían sido preparados clatratos de gases nobles, siendo los más conocidos los de Ar, Kr y Xe, con quinol y agua.

Se conocen estados de oxidación del Xe en el rango de +2 a +8, números de coordinación de 0 a 8, y una rica estereoquímica, pudiendo formar productos lineares, piramidales, plano cuadrado, octaedros, octaedros deformados, antiprismas, etc.

La mayoría de compuestos de Xe conocidos son fluoruros u óxidos, siendo los más conocidos, y los primeros que fueron sintetizados XeF2, XeF4 y XeF6. Pudiendo formar también compuestos de coordinación, sus compuestos poseen una amplia gama de posibles reacciones.

El radón aparentemente forma un difluoruro, aunque al no poseer isótopos estables no se ha podido estudiar en profundidad.

El Kr, aunque con una química no tan amplia como el xenón también puede formar ciertos fluoruros y compuestos de coordinación.

Por último añadir como curiosidad que, debido a ser tan ligero, no queda helio primordial en la atmósfera de la Tierra, ya que la gravedad de la Tierra no puede retenerlo, y el que existe en nuestra atmósfera proviene de procesos radioactivos.

Espero que el texto haya servido para hacer ver a los lectores que los gases nobles no son tan “aburridos” como se suele pensar. Para los que estén interesados en profundizar un poco más en la reactividad de estos elemento un buen texto a recomendar sería Chemistry of the Elements de NN Greenwood y A Earnshaw.

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