Gabriella Morreale de Castro – De Milán a las Alpujarras con un único destino; hacer de este un mundo mejor

Podría comenzar este Avance! con una crítica social sobre la poca importancia que se le da a la ciencia realmente en los medios de comunicación, y ya no sólo a la ciencia, sino a las personas que se dejan la vida para conseguir avanzar un poco en una rama del conocimiento para, de un modo u otro, hacer de este un mundo un poco mejor.

Al contrario de todo eso, voy a agradecer que haya gente que no piense que ese sea el buen camino y que la ciencia, y las personas que la componen, tienen un valor que es necesario remarcar…

Hoy homenajeamos a la PhD. Y Dra. Gabriela Morreale de Castro, quien falleció el día 4 de este presente mes.

¿Quién fue esta mujer?  

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Foto reciente de Gabriela Morreale de Castro

Para comprender su importancia, veamos su currículum resumido… Nacida en Milán (Italia, 1930), con sus estudios básicos en Estados Unidos, pero con el bachillerato en Málaga (España). Licenciada en Química (con premio Extraordinario) en la Ciudad de la Alhambra (Granada, España), donde en 1955, con 25 años, terminó su tesis doctoral. Tras esto, fue becada por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y realizó una estancia posdoctoral en la Universidad de Leiden (Holanda) donde fue nombrada jefa de laboratorio hasta 1958. Una vez finalizado este periodo, volvió a España como científica invitada (Invited Senior Scientist) y fundó el grupo de Estudios Tiroideos en el seno del Departamento de Endocrinología y Nutrición del Instituto Gregorio Marañón (Madrid). Posteriormente, trasladó su grupo a la Universidad Autónoma de Madrid y junto al Instituto de Enzimología encendió la mecha de lo que se convertiría en el Instituto de Investigaciones Biomédicas “Alberto Sols”. Además, para rematar la historia, obtuvo el doctorado en medicina en la Universidad de Alcalá (Madrid) en 2001.

Bueno, queda claro que la Doctora Morreale es, como mínimo, un referente a seguir por todos los que quieran hacer carrera investigadora, pero además de todo esto me gustaría remarcar que ha recibido, entre otros, el Premio Nacional de Investigación en Medicina (1977), Premio Severo Ochoa en Investigación Biomédica (1989) o el Premio Serge Lissitzy de la Asociación Europea de Tiroides (2009).

Sin embargo, es mucho más conocida por implantar en España la prueba del Talón, una prueba que, gracias a la medida de los niveles de yodo en una pequeña muestra de sangre, puede prevenir trastornos como el hipertiroidismo o el retraso mental en recién nacidos.

Concluyo este pequeño homenaje a esta gran figura remarcando su actividad en las Alpujarras de Granada, provincia en la que realizó parte de sus estudios y dónde, según decía, era muy necesaria la aplicación de sus estudios por el tipo de alimentación baja en yodo que tienen (debido al tipo de suelo).

Un ejemplo, una gran investigadora y una grandísima persona. El día 4 tuvimos que despedir en silencio mediático a una gran persona que ayudó a muchos a empezar y seguir en la ciencia, y hoy, al igual que otros compañeros, queremos romper ese silencio y dar a conocer a esta gran persona que no es una actriz, ni un futbolista y por lo visto no interesa a los medios. Sin embargo, muchos están hoy sanos a edad adulta gracias a ella.

Hasta siempre y gracias. Esperemos que tu ejemplo quede grabado por mucho tiempo.

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El Grupo 18. Unos gases no tan nobles

noble-gasesLa mayoría de gente piensa que los llamados gases nobles son completamente inertes, y que tienen pocas aplicaciones; el helio para los globos y hacer un poco el tonto con tu voz, y el neón para los tubos de descarga que generan esas luces tan llamativas. Pero lo cierto es que estos elementos poseen más química y aplicaciones de lo que la gente piensa.

Aplicaciones

En los tubos de descarga, aparte de Ne, también se usan Kr, Xe y Ar, dependiendo el color producido de las proporciones de cada gas en la mezcla usada. También estos gases son usados en tubos fluorescentes y láseres.

El helio es usado como fluido criogénico para temperaturas menores a los 4.2K. Normalmente es usado de esta manera para instrumentos de resonancia magnética, aunque también se usa para soldadura por arco y sistemas de purga y presurización. También es usado como detector de fugas, sustituto del N2 en aire sintético para buceo profundo, y refrigerante en reactores nucleares de alta temperatura.

El radón ha sido usado en tratamientos contra el cáncer.

Argón y helio comparten algunas aplicaciones, eligiéndose el más barato para su uso, que generalmente suele ser el argón. Entre dichas aplicaciones podemos encontrar las soldaduras ya mencionadas, gas portador en cromatografía, eliminar el aire de soluciones, y como atmósfera inerte para procesos metalúrgicos a altas temperaturas, otros procesos industriales y reacciones químicas.

Química

Estos elementos tienen la característica de que sus configuraciones electrónicas correspondientes son estables, lo cual les confiere una muy baja reactividad, pero no nula como se suele creer, siendo el xenón el que posee la química más amplia dentro de su grupo, y no conociéndose compuestos estables de He, Ne o Ar.

En 1933 Linus Pauling sugirió que los fluoruros KrF6 y XeF6 se debían poder preparar en laboratorio, y en 1962 se prepararon los primeros compuestos de Xe, aunque previamente ya habían sido preparados clatratos de gases nobles, siendo los más conocidos los de Ar, Kr y Xe, con quinol y agua.

Se conocen estados de oxidación del Xe en el rango de +2 a +8, números de coordinación de 0 a 8, y una rica estereoquímica, pudiendo formar productos lineares, piramidales, plano cuadrado, octaedros, octaedros deformados, antiprismas, etc.

La mayoría de compuestos de Xe conocidos son fluoruros u óxidos, siendo los más conocidos, y los primeros que fueron sintetizados XeF2, XeF4 y XeF6. Pudiendo formar también compuestos de coordinación, sus compuestos poseen una amplia gama de posibles reacciones.

El radón aparentemente forma un difluoruro, aunque al no poseer isótopos estables no se ha podido estudiar en profundidad.

El Kr, aunque con una química no tan amplia como el xenón también puede formar ciertos fluoruros y compuestos de coordinación.

Por último añadir como curiosidad que, debido a ser tan ligero, no queda helio primordial en la atmósfera de la Tierra, ya que la gravedad de la Tierra no puede retenerlo, y el que existe en nuestra atmósfera proviene de procesos radioactivos.

Espero que el texto haya servido para hacer ver a los lectores que los gases nobles no son tan “aburridos” como se suele pensar. Para los que estén interesados en profundizar un poco más en la reactividad de estos elemento un buen texto a recomendar sería Chemistry of the Elements de NN Greenwood y A Earnshaw.

Introduciendo el Boro a la Biología Sintética

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Credit: David Chen and Yan Liang (BeautyOfScience.com)

Frances Arnold y su equipo del Caltech (Instituto de Tecnología de California) han creado una bacteria que, por primera vez, sintetiza compuestos químicos que contienen enlaces Boro-Carbono.

Antes, este tipo de compuestos se sintetizaban en laboratorio, y no podían ser producidos por ninguna forma de vida conocida.

El descubrimiento es parte de una nueva ola de biología sintética, en la que organismos son usados para sintetizar compuestos químicos necesarios para numerosas industrias, como la farmacéutica o la agrícola entre otras, y que potencialmente podrían llevar a la producción de dichos compuestos de maneras más económicas, y menos dañinas para el medio ambiente.

El boro en específico, cuya obtención proviene principalmente del mineral borax, es esencial como nutriente de plantas, por lo que es común su uso en fertilizantes.

Según Arnold: “Le hemos dado a la vida un nuevo bloque de construcción, que no tenía antes. Esto es sólo el comienzo. Hemos abierto un nuevo espacio para explorar por la biología, un espacio que incluye productos útiles inventados por los humanos.”

Para conseguir que la bacteria produzca estos enlaces B-C, los científicos usaron un método, desarrollado por Arnold en los principios de los 90, llamado evolución dirigida, en el cual las enzimas son desarrolladas en laboratorio para que realicen las funciones deseadas.

El equipo empezó con una variante de la proteína citocromo c encontrada en bacterias de aguas termales de Islandia. Mutaron el DNA que codifica la proteína, y pusieron las secuencias de DNA mutado en miles de bacterias para ver si la bacteria resultante podía crear el enlace deseado. El DNA de las proteínas mutadas satisfactoriamente era mutado de nuevo, y el ciclo era repetido hasta que las bacterias fueran capaces de formar los enlaces B-C con bastante facilidad y eficiencia.

Los investigadores hicieron seis versiones de estas proteínas, cada una con distintas predilecciones para sintetizar varios tipos de moléculas con enlaces B-C. Las bacterias resultantes eran capaces de sintetizar los productos de una manera hasta 400 veces más productiva que los métodos clásicos usados para la misma reacción.

Según Jennifer Kan, del equipo del Caltech, el DNA es como un software que los investigadores pueden reescribir. En la química tradicional tienes que resintetizar por completo un catalizador si quieres hacer algo nuevo, pero podemos hacer esto simplemente alterando el DNA de las bacterias.

Tal y como nos cuenta Kan: “El Boro es uno de los héroes olvidados de la química. No es un elemento sobre el que escuchemos todos los días, pero su contribución a la química es tremenda. Estamos muy emocionados de añadir este elemento a la caja de herramientas de la biología sintética por primera vez.”

Para más información:

Kan, S. B. Jennifer and Huang, Xiongyi and Gumulya, Yosephine and Chen, Kai and Arnold, Frances H. (2017) Genetically programmed chiral organoborane synthesis. Nature . ISSN 0028-0836

 

 

Una joya con forma de abeto, El Pinsapo

Como sabéis, la zona de Ronda es uno de los sitios más bonitos de Málaga y tuve la suerte de hacer una ruta por aquella zona, concretamente, anduve por la zona de Parauta. Aquella zona es una de las pocas donde se pueden ver Pinsapos en la provincia de Málaga, además de poder ver Pinsapos, también podemos disfrutar de paisajes formado por castaños, que le dan un toque diferente a los paisajes formado por pinares que estamos acostumbrados a ver.

Y volviendo al Pinsapo:

Se trata de un abeto muy exclusivo y endémico, ya que únicamente se encuentra localizado en puntos muy concretos de las sierras andaluzas, con clima de montaña mediterráneo donde abundan las precipitaciones.

El pinsapo (Abies pinsapo), es una especie de abeto sobreviviente de las ultimas glaciaciones, es un árbol elegante, de porte piramidal de hasta unos 25 metros de altura. La forma de la copa es cónica, muy perfecta, con ramas desde la misma base del tronco cuando se encuentra aislado. La copa es densa y oscura observándose a veces individuos azulados mezclados con la masa principal, las raíces son gruesas y largas, a veces muy superficiales.

Hay que decir que antes del siglo XIX, la distribución de los pinsapos era mucho mayor, llegando incluso hasta el valle del Guadalhorce, pero la explotación abusiva de su madera los redujo hasta 200 ha sólo entre 1845 y 1869.

Actualmente el pinsapo está catalogado como especie en peligro de extinción el Catálogo Andaluz de Especies Amenazadas. En la misma línea de reconocimiento de su fragilidad y necesidad de protección, la Directiva 92/43/CEE del Consejo Europeo incluye los abetales de Abies pinsapo como hábitat de interés comunitario, para cuya conservación es necesario designar zonas especiales de conservación. De esta forma los pinsapares han sido integrados en la propuesta de Lugares de Importancia Comunitaria (LIC) y, consecuentemente, en el marco de la Red Ecológica Europea Natura 2000.

Todas las masas de pinsapos se hallan localizadas dentro de espacios naturales protegidos: Parques Naturales Sierra de Grazalema y Sierra de las Nieves, ambos reconocidos como Reservas de la Biosfera por la UNESCO, Paraje Natural Los Reales de Sierra Bermeja y LIC Sierra Blanca.

La superficie actual con presencia de pinsapo se establece en 8.146 hectáreas, a las que hay que sumar otras 709 de pinsapares desaparecidos que serán objeto de restauración

En cuanto a las amenazas, las principales son el riesgo de incendio; sobrepastoreo;  aislamiento de poblaciones; modificación del hábitat; enfermedades (como los hongos Armillaria mellea y Heterobasidon annosum y los insectos Dioryctria aulloi y Cryphalus numidicus); riesgo de hibridaciones con otros ejemplares dado el interés ornamental que han despertado en algunos países para uso como árbol de navidad, mezclándolos con Abies alba, lo que representa un peligro potencial de contaminación genética, dado que el nuevo híbrido produce piñas estériles y fértiles, etc.

Aquí os dejo un encale ampliar la información acerca del Abies pinsapo.

http://www.juntadeandalucia.es/medioambiente/site/portalweb/menuitem.7e1cf46ddf59bb227a9ebe205510e1ca/?vgnextoid=078260d6396a1510VgnVCM2000000624e50aRCRD&vgnextchannel=1db71b02f60a1510VgnVCM2000000624e50aRCRD

Hablemos de… Ecología y Sostenibilidad

 

El monstruo que llevamos dentro: mutaciones crípticas, HSP90 y evolución

¿Hasta dónde llega la realidad de la teoría de la evolución y cuáles son sus problemas actuales? Las mutaciones son importantes, pero ¿lo son todo? Si las chaperonas son proteínas que reparan, ¿Cómo suceden las alteraciones estructurales y, por tanto, funcionales?

Miguel Ángel López-Unzu es graduado en Biología, Máster en Biología Celular y Molecular por la Universidad de Málaga. Desde el año 2015 desarrolla su doctorado y es contratado predoctoral (FPU-MEDC) en el grupo de Estudios Cardiovasculares en Vertebrados (BIO-203) del Departamento de Biología Animal de dicha universidad. Su tema principal es la organización, vascularización y desarrollo del miocardio en condrictios (tiburones, rayas y quimeras) y se encuentra actualmente en París haciendo su estancia predoctoral en el grupo Paléohistologie, paléobiologie et évolution des vertébrés (UMR-7193) de la Université Pierre et Marie Curie, París 6, experiencia que se une a más de 3 años de investigación junto a su grupo.

Ayer, realizó una presentación de su trabajo en el Colegio de España en París y colabora con CurioBlogsite con un resumen de su charla, a la que unimos el vídeo de dicha comunicación.

Resumen

Los mecanismos evolutivos popularizados por El origen de las especies (C. Darwin, 1859) e integrados en la Teoría Sintética, continúan en plena vigencia. Sin embargo, el ritmo de cambio progresivo propuesto por esta teoría evolutiva parece no estar acorde a los hallazgos realizados en el registro fósil. En ellos, la variación morfológica observada en organismos extintos parece ocurrir a saltos y no se aprecian formas intermedias. Recientemente se ha propuesto un mecanismo evolutivo alternativo consistente en la acumulación de mutaciones sin efecto para el individuo que las porta gracias a la acción de una proteína correctora (HSP90). HSP90 actúa como un condensador de cambios que sólo se manifestarían en condiciones de estrés ambiental. La inhibición exógena de HSP90 está mostrando las mutaciones acumuladas en diferentes organismos, dando lugar a individuos con deformidades catalogables y repetitivas ¿Puede ser la aparición de estos “monstruos” otro motor de la evolución?

              FPU15/03209 (Ministerio de Educación, Cultura y Deporte, Madrid, España).

En la variedad está el gusto

   Si algo está claro en esta vida es que la monotonía, uniformidad o simple falta de variedad provoca en nosotros un aburrimiento inmenso. Nos gusta la diversidad, es algo innato, algo que reflejamos en nuestra vida cotidiana, nadie viste igual cada día ni come lo mismo, por ejemplo (a no ser que lo obliguen o pertenezca a alguna secta).

   Afortunadamente la naturaleza es variedad, la enorme diversidad de especies animales y vegetales nos sorprende cada día. Pero, si profundizamos un poco más, nos daremos cuenta de que incluso dentro de una misma especie podemos encontrar formas completamente diferentes, esto es lo que se conoce como polimorfismo.

    Por polimorfismo (del griego: “poli” = muchos y “morfé” = forma) entendemos la diversidad de formas o colores que pueden manifestar los individuos de una determinada especie, es decir, existe más de un morfo o fase.

    No todo lo que puede parecer polimorfismo lo es, se excluyen caracteres que varían continuamente (como el peso o la altura), es decir, gordos y flacos no tienen distinto polimorfismo (al menos no relacionado con este carácter, en cambio el dimorfismo sexual y los grupos sanguíneos si se consideran polimorfismos).

    Los morfos deben ocupar el mismo hábitat, se excluyen entonces las subespecies, de modo que tigre de Sumatra y tigre de Bengala no son distintos morfos, simplemente son subespecies distintas.

   Entonces ¿una mutación un polimorfismo? En principio no, para evitar confusiones existe un criterio; y es que la frecuencia del morfo menos común sea mayor al 1% (mucho más alto que cualquier tasa de mutación normal).

  Ahora bien existen diversos tipos de polimorfismo, los cuales comentaremos a continuación y ejemplificaremos para que queden bien claros.

Polimorfismo sexual

   Consiste en la división de los sexos en distintos morfos, normalmente se trata de un dimorfismo en el que se distinguen machos y hembras, pero no tiene por qué ser siempre así (hay organismos en el que hay más de dos “géneros”).

   Un ejemplo típico lo encontramos en la coloración de muchas especies de aves como el ánade azulón (Anas platyrhynchos), en las que el macho suele poseer colores llamativos con el fin de “impresionar” a las hembras y estas poseen colores apagados y normalmente parduzcos para camuflarse y no ser detectadas por los depredadores, sobre todo cuando tienen que empollar las puestas.

POLIMORFISMO1

Imagen 1. Una pareja de ánades reales, el macho posee la cabeza de un llamativo color verde, mientras que la hembra es más discreta. Fotografía propiedad de Germán Franco Polo.

   Los machos de muchas especies de herbívoros poseen grandes astas o cuernos para combatir con el fin de alejar a la competencia a la hora de aparearse con las hembras, las cuales carecen de dichas astas o cuernos.

  Las hembras de araña suelen ser mucho más grandes que los machos, los cuales probablemente acabarán siendo alimento de dichas hembras tras la cópula.

  Los machos de muchos insectos poseen antenas largas y repletas de “peines”, ramificaciones que les ayudan a captar las feromonas que desprenden las hembras.

En los lagartos del género Uta encontramos hasta cinco morfos relacionados con el sexo:

  • Machos de garganta naranja, ultradominantes que controlan a varias hembras.
  • Machos de garganta azul, controlan solo una hembra.
  • Machos de garganta amarilla, los más debiluchos, se conforman con agruparse alrededor de los territorios de los machos de garganta naranja.
  • Hembras de cuello naranja, ponen muchos huevos y son muy territoriales.
  • Hembras de cuello amarillo, ponen menos huevos y son menos agresivas.

Polimorfismo colonial

  Ocurre entre miembros de las distintas castas de insectos sociales (hormigas, abejas, termitas…). Es el resultado de distintas condiciones de desarrollo sobre una base genética que es la misma para todos los individuos de la especie, todos los machos son haploides (una copia de cada cromosoma) y todas las hembras diploides (dos copias de cada cromosoma). La alimentación diferencial en su etapa larvaria determinará la casta y la capacidad reproductiva del adulto, también hay una diferenciación de tamaño y tarea.

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Imagen 2. Distintos morfos presentes en una colonia de hormigas.

Polimorfismo estacional

  Se manifiesta entre generaciones que se desarrollan en distintas estaciones del año, generalmente ocurre en especies con ciclo vital muy corto que tienen varias generaciones al año.

  Es el caso del pequeño crustáceo Daphnia retrocurva, que presenta formas de primavera y formas de verano. Hay autores que no consideran esta variación como un polimorfismo real, ya que los distintos morfos de D. retrocurva coinciden en espacio, pero no en tiempo.

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Imagen 3. Distintos morfos estacionales en Daphnia retrocurva, los morfos A-C son de primavera y los morfos D-E de verano. Modificado de Brooks (1965).

 Melanismo

  Consiste básicamente en un exceso de pigmentación oscura en un animal o población, lo que se traduce en individuos prácticamente negros.

  El ejemplo más famoso de melanismo es la pantera negra, que no es más que un morfo de leopardo (Panthera pardus) y jaguar (Panthera onca). Es decir, la pantera negra no es una especie, listillos, simplemente es un leopardo o un jaguar con melanismo.

  Uno de los casos más peculiares de melanismo es el de la polilla de los abedules (Biston betularia) en el que los ejemplares con melanismo se seleccionaron favorablemente ante los individuos no-melánicos como respuesta a un cambio de hábitat.

  Las polillas descansan camufladas en los árboles intentando evitar la depredación de los pájaros. Las polillas con el morfo no-melánico son blancas con motas oscuras, con el fin de pasar inadvertidas sobre los troncos blancuzcos con líquenes de los árboles.

  Con la contaminación industrial del siglo XIX los troncos de los árboles se oscurecieron debido al hollín y sus líquenes murieron, de modo que el camuflaje de las polillas no-melánicas dejó de ser efectivo y estas empezaron a morir depredadas. Poco tiempo después empezaron a descubrirse polillas melánicas que se camuflaban a la perfección sobre los troncos ennegrecidos, de modo que las polillas con este morfo llegaron a ser mucho más abundantes que las no-melánicas.

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Imagen 4. Dos ejemplares de Biston betularia, no-melánico (fácil de ver en esta foto) y melánico (el que probablemente no estás viendo).

  Este ejemplo muestra cómo el polimorfismo puede contribuir a la adaptación de las especies a los cambios en el medio.

  La mariquita de dos puntos (Adalia bipunctata) se utiliza para controlar las plagas de pulgones (las aparentemente inocentes mariquitas son máquinas de matar, depredadores sin escrúpulos) suele tener los élitros rojos con dos puntos negros. El morfo melánico de esta especie tiene los élitros negros y puntos rojos, existiendo diversos morfos intermedios.

Los huevos del cuco

   Como la mayoría sabréis los cucos practican parasitismo de puesta, es decir, la hembra pone sus huevos en nidos de otras aves para que los padres “adoptivos” críen a su polluelo.

   El huevo que pone la hembra de cuco tiene una coloración que encaja con la puesta del huésped. Ahora viene lo interesante y es que el polimorfismo, los distintos morfos, no se expresan en el aspecto de los cucos adultos, se manifiesta en los huevos que ponen según el ave al que parasiten. Algunos ejemplos son:

  • Bisbita pratense (Anthus pratensis): huevos moteados sobre un fondo de color variable (pardo, gris o rojizo).
  • Petirrojo (Erithacus rubecula): huevos de color blanco azulado y con motas, las cuales pueden ser oscuras, grandes y concentradas en el polo ancho, o bien pequeñas, pardas, muy numerosas y distribuidas por toda la superficie.
  • Carricero común (Acrocephalus scirpaceus): huevos verdosos con manchas oliváceas.
  • Colirrojo real (Phoenicurus phoenicurus): huevos azules lisos.
  • Acentor común (Prunella modularis): sus huevos no son imitados ya que el huésped tolera huevos que no se parezcan a los suyos.

  Cada hembra pone el mismo tipo de huevo que ponía su madre, de modo que las hembras de cuco solo ponen un tipo de huevo. Este sistema de huéspedes múltiples protege a las especies parasitadas de una sobreexplotación por parte de los cucos que produzca una reducción crítica en las poblaciones, además maximiza la capacidad de puesta de huevos de la población de cucos.

El pico del pinzón

  Los machos del pinzón Geospiza conirostris tienen dimorfismo en su canto y en la longitud de sus picos, es decir, hay machos con un canto A y pico corto; y machos con un canto B y pico más largo.

   Gracias a este dimorfismo los machos pueden alimentarse de forma diferencial de los cactus del género Opuntia, es decir, los machos de pico corto se alimentarán de una parte del cactus y los machos de pico largo se alimentarán de otra, así se maximizan las oportunidades alimenticias cuando la comida escasea.

   En un primer momento se podría pensar en que se produjese especiación poco a poco y a lo largo de las generaciones, pero no, porque aquí mandan las hembras y a ellas les da igual la longitud del pico de los machos o el canto de los mismos, se reproducen indiferentemente con ambos morfos.

   Estos son solo unos pocos ejemplos, hay muchísimos más y a cada cual más interesante. Con esto solo pretendo mostraros lo increíble que puede llegar a ser la diversidad, incluso dentro de una misma especie, curiosead un poco en libros y páginas web, sin duda os sorprenderéis.

Nueva especie de hombre de la selva

Ese es el significado de orangután, hombre de la selva (en malayo Orang Hutan), hasta ahora eran dos las especies reconocidas de este gran simio, el orangután de Borneo (Pongo pygmaeus) y el orangután de Sumatra (Pongo abelii), reconocidas en el año 2001. Afortunadamente tenemos que añadir un tercer miembro a los grandes simios asiáticos, el orangután de Batang Toru (Pongo tapanuliensis).

Así lo comunicaba al mundo un estudio publicado en Current Biology hace unos días, el hallazgo corresponde a un equipo internacional (liderado por investigadores de la Universidad de Zúrich) del que forman parte investigadores del Instituto de Biología Evolutiva, un centro mixto del CSIC y la Universidad Pompeu Fabra.

Una población aislada de orangutanes en el ecosistema de Batang Toru, al sur del lago Toba, es distinta a otras poblaciones del norte de Sumatra y Borneo. Los investigadores compararon los caracteres craneales, mandibulares y dentarios de un orangután muerto de esta población con los de otros 33 orangutanes, encontrando diferencias importantes.

La necesidad de evidencias más sólidas, para afirmar la existencia de esta tercera especie de orangután, llevó a los científicos a estudiar el genoma del orangután muerto de Batang Toru y compararlo con el genoma de otros 36 orangutanes de Sumatra y Borneo. El resultado de estas comparaciones fue sorprendente, revelando que la división más antigua en la historia evolutiva de los orangutanes existentes ocurrió hace 3,38 millones de años entre la población de Batang Toru y los orangutanes al norte del lago Toba, mientras que ambas especies reconocidas hasta ahora (orangután de Sumatra y de Borneo) se separaron mucho más tarde, hace 674000 años.

La nueva especie habita una superficie de 1.100 km2 del ecosistema de Batang Toru, y se estima que solo quedan 800 ejemplares. Teniendo en cuenta la nueva propuesta de clasificación taxonómica se trataría de la especie de gran simio en mayor peligro de extinción.

La enorme presión antropogénica en la zona de Batang Toru y la actividad furtiva ponen en grave peligro la supervivencia de esta nueva especie de orangután.

“Si no se emprenden medidas urgentes para reducir las amenazas actuales y futuras para conservar lo que queda de bosque posiblemente acabaremos siendo testigos del descubrimiento y de la extinción de una gran especie de simios en la escala de la vida humana.”, señalan los investigadores.